Separación física de petróleo y agua

foto 03 julioEl Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT por sus siglas en inglés) anunció el desarrollo y correcto funcionamiento de unas membranas que prometen ser la solución más limpia y económicamente viable en la separación de emulsiones con petróleo y agua.

Cada que se juntan petróleo y agua, las 2 substancias tienden a mezclarse en forma de emulsión, que es muy complicada de separar, y que tiende a ser altamente contaminante. Es por ello que investigadores del MIT se propusieron dar solución a este problema, y van por buen camino, han descubierto una membrana capaz de separar físicamente los fluidos nuevamente.

Este método no solamente ha de ser empleado en derrames en el océano, sino que también puede usarse en la perforación costa dentro, donde el agua es inyectada a los pozos y por ende se mezcla con el crudo. Hasta ahora el proceso de separación se hace mediante tanques de separación donde la gravedad hace flotar al aceite y deja por debajo al agua, método que funciona parcialmente, dado que si las moléculas son grandes la separación es completa pero cuando queda una emulsión (con finas gotas de aceite estabilizado en agua ó viceversa) la separación de esta requiere el uso de agentes químicos altamente contaminantes.

¿Y que diseñaron?

Se trata de una serie de membranas que contienen lo que sus creadores llaman “estructuras de poros jerárquicas”. Estas membranas están compuestas por una capa muy delgada de nano poros, y otra mucho más gruesa de micro poros que limitan el paso del material no deseado, al mismo tiempo que soportan la alta presión y el paso del líquido. Un aspecto muy interesante es que los investigadores tienen la capacidad invertir las propiedades de las membranas: Dependiendo de cada caso, es posible repeler agua y atraer petróleo, o lograr exactamente el efecto contrario. La combinación de nano poros y micro poros resuelve los inconvenientes que atravesaron desarrollos previos, con membranas destruidas a causa de la presión.

¿Y los resultados?

A la fecha han conseguido en pruebas de laboratorio el 99.99% de eficiencia en la separación

 

Recopilación y análisis de la información:  Alejandro Rodríguez

 

Fuentes:  MIT – https://newsoffice.mit.edu/2014/separating-finely-mixed-oil-and-water-0701 , Portal NeoTeo – http://www.neoteo.com/mit-crea-una-membrana-economica-que-separa-al-petroleo-del-agua/

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